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27 - 02 - 18

El fenómeno de Uhthoff en la esclerosis múltiple

El fenómeno de Uhthoff, también conocido como signo de Uhthoff, es un empeoramiento temporal de los síntomas de esclerosis múltiple que se produce cuando aumenta la temperatura corporal (al tomar una ducha caliente, por ejemplo). Es habitual que afecte a la neuritis óptica y a otros síntomas visuales, pero también puede manifestarse con síntomas motores o sensoriales, fatiga...

La condición recibe su nombre del neuro-oftalmólogo alemán Wilhem Uhthoff, que describió el fenómeno por primera vez en 1890. El médico documentó varios casos de pacientes con neuritis óptica que manifestaban síntomas visuales similares y recurrentes caracterizados por:

  • Aparición súbita
  • Duración corta
  • Reversibilidad

El fenómeno de Uhthoff, típico de la esclerosis múltiple, también se manifiesta en pacientes que padecen otras enfermedades desmielinizantes. Entre sus desencadenantes figuran:

  • Algunas fases del ciclo menstrual
  • La actividad física
  • Infecciones
  • Fiebre
  • Exposición a temperaturas elevadas
  • Estrés

El hallazgo del fenómeno de Uhthoff ha dictado la estrategia para el manejo de la esclerosis múltiple durante más de cien años.

Esto explica los abordajes más conservadores, como los que recomendaban evitar la actividad física, y eso ha ido en detrimento de las estrategias de rehabilitación. Por ejemplo, es relativamente frecuente que a los pacientes con esclerosis múltiple se les indique que no deben realizar ejercicio intenso por temor a que se desencadene el fenómeno de Uhthoff. Es algo que hoy se considera un error.

Lo que sí es necesario es seguir las recomendaciones del equipo médico en cuanto a cuál es el tipo de ejercicio más adecuado para cada persona.

A medida que se iba investigando más sobre la enfermedad, se observó que el ejercicio tiene beneficios para las personas con esclerosis múltiple, y que la actividad física puede realizarse sin que se desencadenen brotes.

El fenómeno de Uhthoff y la neuritis óptica

  1. La causa del fenómeno de Uhthoff es una sensibilidad especial de los nervios ópticos desprotegidos (por haber perdido la capa de mielina que los cubría) a las temperaturas elevadas.
  2. Hay científicos que han documentado la presencia del fenómeno de Uhthoff, con presentación de neuritis óptica, sin que aparezcan otros síntomas, e incluso años antes de que se manifieste la esclerosis múltiple.
  3. El deterioro de la visión asociado al fenómeno de Uhthoff, que normalmente se produce en un único ojo, empeora durante unos días. Algunas veces hay dolor en el ojo, o molestias al moverlo.
  4. Es posible que se produzca atrofia del nervio óptico afectado.
  5. Lo más frecuente es que en el plazo de una o dos semanas estos síntomas visuales mejoren o incluso que la visión vuelva del todo a la normalidad.

En los últimos años se ha investigado más sobre este fenómeno. Entre otros experimentos, se ha analizado la capacidad de ciertos medicamentos para atenuar la manifestación del signo de Uhthoff, incluso ante un incremento de la temperatura corporal.

También se ha observado que hay otros factores que influyen en su presentación, ya que pueden elevar de forma inadvertida la temperatura:

  • Ritmos circadianos – oscilaciones diarias de la temperatura corporal a primera hora de la mañana y a última hora de la tarde
  • Ciclo menstrual
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